В разгар первой русско-турецкой войны XIX века было принято решение всероссийского императора Александра I о передаче под власть молдавского правительства бывших османских владений в Бессарабии. Благодаря русскому оружию впервые с XIV века междуречье Днестра, Прута и Дуная было объединено в единое административно-территориальное образование. В регионе установился межнациональный мир, начал формироваться единый бессарабский рынок, общее культурное пространство. Этот процесс мог бы закончиться возникновением бессарабской государственности, если бы в погоне за созданием национальных этнократий в XX веке регион не был разделён между таковыми (Молдовой и Украиной).

Для понимания реалий нач. XIX века необходимо учитывать, что в тот период наименование «Бессарабия» применялось не ко всему Пруто-Днестровскому междуречью, как теперь, а лишь к южной части региона. С XV века эта стратегически важная часть Причерноморья с устьем Дуная, городами Белгород (Аккерман), Бендеры, Измаил, Килия непосредственно контролировалась Османской империей. Здесь, как и на севере междуречья в Хотине, воздвигли турецкие крепости, охраняемые мусульманскими гарнизонами. Местному населению вменялось в обязанности платить налоги и нести повинности для снабжения крепостей.

Император Александр I

В XVI веке османы усилили своё влияние в Бессарабии переселением сюда ногайцев. С центром в городе Каушаны была образована Буджакская орда. По словам крупного исследователя истории региона Владислава Гросула, до присоединения к России в Бессарабии существовала чересполосица: турецкая часть (на севере междуречья) сменялась молдавской, молдавская — татаро-нагайской, а затем снова турецкой зоной.

К сер. XVIII века из 45 800 кв. км междуречья Прута и Днестра территория Молдавского княжества включала лишь 20 300 кв. км. Это даже меньше, чем площадь нынешней Республики Молдова, которая без учёта левобережного Приднестровья составляет 29 683 кв. км. Всё шло к изъятию оставшейся части Бессарабии у Молдавского княжества и превращению её в османский пашалык.

Константин Костенюк. Карта территориальных изменений молдавской Бессарабии

Это территориальное размежевание получило отражение в международных правовых актах. К примеру, в Кучук-Кайнарджийском мирном договоре 1774 года (артикул 16) говорилось: «Российская империя возвращает Блистательной Порте всю Бессарабию с городами Аккерманом, Килией, Измаилом и прочими, с слободами, деревнями и всем тем, что оная провинция в себе содержит; равномерно возвращает ей и крепость Бендеры. Возвращает также Российская империя Блистательной Порте оба княжества Воложское и Молдавское со всеми крепостями, городами, слободами, деревнями и всем тем, что в оных находится…»

Аналогичное территориальное деление фиксирует Ясский мирный договор 1791 года (статья IV): «…Российской Имперской двор возвращает Блистательной Порте завоеванную оным Бессарабию с крепостями Бендерами, Аккерманом, Килиею и Измаилом, со всеми местечками, слободами, деревнями и всем прочим, что оныя в себе содержит; равным образом возвращает Блистательной Порте Княжество Молдавское со всеми городами, селениями и всем прочим, что оныя Провинция в себе содержит…»

С присоединением Бессарабии к России в 1812 году из региона эвакуировали мусульманское население. Молдавская знать получила за счёт этого существенные земельные владения. Из разнообразных православных епископий (в том числе Константинопольской патриархии) была образована региональная митрополия с центром в Кишинёве. На всю Бессарабию распространилась молдавская система административных единиц (цинутов и околов) во главе с молдавскими боярами.

Молдаване стали преобладать в региональных органах управления области. Так, в 1819 году в составе администрации Бессарабии числилось 124 чиновника, из которых молдаване составляли 53,2%, русские — 30,6% и прочие — 16,1%.

После перехода Бессарабии под российскую юрисдикцию началось активное переселение в регион молдавского населения с территорий, подвластных Османской империи. В условиях выселения османских подданных и буджакских татар это привело к молдовенизации Пруто-Днестровского междуречья. В 1812 году в Бессарабии проживало всего 256 тыс. человек, а в 1817 году — почти 492 тыс. человек. Географию эмиграции демонстрирует то, что свыше 78% жителей региона в 1817 году являлось молдаванами.

Приток романоязычного населения не прекратился даже после упразднения Николаем I автономного статуса Бессарабии. Так, в 1867 году в Россию прибыли 5329 молдаван, а выехали 105. В следующем, 1868 году, прибыли 9369, а покинули 118. Однако в XIX веке в Бессарабию массово мигрировали представители и других народов: русские, украинцы, русины, болгары, гагаузы, евреи и другие. По переписи 1897 года в Бессарабской губернии насчитывалось 1 933 436 жителей. Молдаване составляли 47,6% населения, русские и украинцы — 27,9%, евреи — 11,8%, болгары — 5,3% , немцы — 3,1%, гагаузы — 2,9%. При этом молдаване преобладали среди сельских жителей, а евреи и русские —  среди горожан (304 тыс. жителей). Украинское население образовывало компактное большинство на севере Бессарабии в Хотинском уезде. На юге, в Буджакской степи, возникли населённые пункты, где преобладали болгары, гагаузы, восточные славяне и немцы.

В нач. XX века наметился процесс формирования бессарабской региональной идентичности, основанной на широко распространённом двуязычии (в основном молдавско-русском),  комплиментарности молдавско-славянских межнациональных отношений, религиозной общности, лояльности к Российскому государству. Революция 1917 года в России открыла дорогу для формирования в границах Бессарабской губернии полиэтничной государственности на федеративной основе. Однако молдавские элиты в нач. 1918 года под нараставшим влиянием Румынии пошли по пути провозглашения национального унитарного государства (Молдавской Демократической Республики). Тем самым была выбрана траектория политического развития региона, продолженная румынскими и советскими властями. Вначале она привела к установлению жёсткого этнократического режима и притеснениям национальных меньшинств (в составе Румынского королевства), а затем к новому территориальному разделу Бессарабии, на сей раз между союзными республиками.