При нём Москва из маленького захудалого городка превратилась в центр самостоятельного, быстро разрастающегося княжества. И, хотя до статуса общерусской столицы было ещё далеко, основы будущего могущества закладывались именно в ту эпоху.

Даниил Александрович появился на свет во Владимире в 1261 году в семье великого князя Александра Ярославича Невского. Четвёртый, младший, сын знаменитого полководца, он изначально не мог претендовать на великое княжение Владимирское. Даниилу исполнилось всего два года, когда умер его отец и опеку над мальчиком взял его дядя — князь Ярослав Ярославич Тверской, получивший от хана Золотой Орды ярлык на великое княжение Владимирское. Достигнув 11-летнего возраста, Даниил Александрович в 1272 году вступил в права наследования и получил причитавшуюся ему долю владений — Москву с окрестностями. На тот момент это было более чем скромное наследство, особенно по сравнению с Новгородом и другими землями, доставшимися его братьям.

Однако Даниил Александрович не пал духом и принялся укреплять доставшийся ему городок и прилегающие земли. В честь Даниила Столпника, своего святого покровителя, он построил монастырь на берегу Москвы-реки. Сегодня он известен как Свято-Данилов. Второй монастырь, Богоявленский, он основал ближе к городу. Ныне его собор располагается в Богоявленском переулке, между Никольской улицей и Ильинкой. А на Боровицком холме он построил небольшую церковь во имя Спаса Преображения Господня. Позже на этом месте появится собор Спаса на Бору.

На московском престоле князь Даниил стяжал славу миротворца. В 1282 году между ним и его старшим братом князем Дмитрием Александровичем разгорелась ссора, грозившая перерасти в войну. Противоборствующие стороны встретились под Дмитровом, в любой момент могла вспыхнуть битва. Но благодаря Даниилу Московскому начались переговоры, с помощью которых конфликт удалось решить миром. Три года схожим образом была пресечена назревающая усобица со средним братом Андреем Александровичем.

Хотя иногда приходилось брать в руки и меч. В 1300 году рязанский князь Константин Романович, заручившись поддержкой татар, тайно готовился к нападению на земли Московского княжества. Князь Даниил со своим войском разбил неприятеля близ Рязани и пленил её князя, победив также и татар. Но ни добычи, ни новых земель для Московского княжества он не взял — это была оборонительная война, а не захватническая. Своего принципа — не участвовать в усобицах и не заниматься насильственным захватом соседних земель — князь Даниил Александрович твёрдо придерживался.

Вскоре, однако, территория Московского княжества расширилась, и прибегать к насилию для этого вовсе не пришлось. В 1302 году скончался бездетный племянник Даниила — князь Переславль-Залесский Иоанн Димитриевич. По завещанию княжество перешло к Москве. При этом Даниил не стал переносить свою резиденцию в более мощный и густонаселённый Переславль-Залесский, а остался княжить в Москве. Тогда же к владениям Даниила оказались присоединены Коломенское и Можайское княжества. Это были первые шаги на пути объединения Руси в единое государство вокруг Москвы.

В 1303 году князь Даниил Александрович заболел. В основанном им же монастыре он принял великую схиму, где и скончался 5 марта. Предположительно, согласно воле князя, его похоронили не в церкви, а на братском кладбище монастыря.

Начатое князем Даниилом продолжили его сыновья: князь Юрий Данилович, унаследовавший Московское княжество, в 1318 году получил ярлык на великое княжение Владимирское. А его брат Иван Данилович вошёл в историю как Иван I Калита: он не только смог снова получить ярлык, но и пригласил в Москву главу Русской церкви, который перенёс сюда свою резиденцию. Теперь Москву уже никто не посмел бы назвать «мелким городком».

История Данилова монастыря складывалась более сложно: в 1330 году Иван Калита перевёл его монахов в Кремль, где прямо по соседству с великокняжеским дворцом был создан Спасский монастырь (позже Иван III снова перенёс обитель за пределы Москвы. Теперь это Новоспасский монастырь). На старом же месте остался приходской храм. Его почитание возобновилось при Иване III, когда здесь стали служить соборные панихиды по князю Даниилу и другим Рюриковичам. А при Иване IV Грозном были зафиксированы исцеления приходивших ко гробу князя Даниила, после чего царь приказал возобновить древнюю обитель. Каждый год в день преставления князя из Кремля в Данилов монастырь шёл крестный ход во главе с митрополитом и другими архиереями для служения панихиды. В 1652 году были обретены нетленные мощи князя Даниила, которые по указу царя Алексея Михайловича перенесли в церковь во имя Святых Отцов Семи Вселенских Соборов Данилова монастыря.

В 1997 году в честь 850-летия Москвы на площади Серпуховской Заставы, неподалёку от Свято-Данилова монастыря, установили памятник благоверному князю Даниилу Московскому. Авторы монумента Александр Коровин и Владимир Мокроусов изобразили его во весь рост, в княжеских одеждах. В левой руке князь держит храм — напоминание о монастыре и других строительных работах в княжестве. Правая рука сжимает меч, который вложен в ножны и опущен вниз, — символ миролюбия князя, стремления решать политические вопросы без кровопролития и не использовать военную силу в междоусобицах. Правда, есть в памятнике и досадная ошибка: князь Даниил Александрович никогда не носил шапку Мономаха. Этой чести позже удостоился его сын Иван Калита.