Старт первого искусственного спутника Земли стал началом космической эры. Спутник, явившийся первым искусственным небесным телом, вывела на орбиту ракета-носитель Р-7 с 5-го Научно-исследовательского испытательного полигона Министерства обороны СССР, получившего впоследствии наименование «космодром Байконур». Внутри корпуса спутника разместили радиопередатчик. Земля впервые приняла позывные из космоса…

Победу в космической гонке определил талант академиков Сергея Королёва, Валентина Глушко, Мстислава Келдыша, Михаила Тихонравова и их коллег. Спутник летал 92 дня, до 4 января 1958 года, совершив 1440 оборотов вокруг Земли, а его радиопередатчики работали в течение двух недель после старта.

Запуск спутника получил неслыханный международный резонанс.
В те дни многие в мире повторяли слова самокритичного американского журналиста: «90 процентов разговоров об искусственных спутниках Земли приходилось на долю США. Как оказалось, 100 процентов дела пришлось на Россию».

С тех пор русское слово «спутник» стало международным, а без исследований космоса и без технологий, связанных с запусками спутников, невозможно представить себе нашего настоящего и будущего.

Поэт Ярослав Смеляков в те дни опубликовал такие стихи:

Мы утром, пока ещё смутно,
Увидеть сегодня могли,
Как движется маленький спутник —
Товарищ огромной Земли.
Хоть он и действительно малый,
Но нашею жизнью живёт.
Он нам посылает сигналы,
И их принимает народ.
Победа советского строя.
Путь в дальнее небо открыт.
Об этом звезда со звездою
По-русски сейчас говорит.