Канал, первоначально носивший имя Иосифа Сталина, соединил Белое море (у города Беломорска) с Онежским озером. Длина канала — 227 км, средняя глубина — 5 м. На водной дороге было установлено 19 шлюзов, 15 плотин, 49 дамб, 12 водопусков. Беломорско-Балтийский канал построили в рекордно короткий срок — за 20 месяцев. Он считался одним из главных объектов первой пятилетки. О необходимости такого канала заявлял ещё царь Пётр I.

Первыми строителями стали заключённые Соловецкого лагеря, а позже на «БелБалтЛаг» пошли эшелоны со всех концов Советского Союза. Оказались среди «каналоармейцев» и уголовники, и раскулаченные, и «политические». Через строительство канала прошло 126 тыс. заключённых. Более 10 тыс. умерло, около 13 тыс. было освобождено после сдачи объекта, для 60 тыс. сокращены сроки заключения.

Открытие канала сопровождалось мощной информационной кампанией. В конце августа по Беломорканалу совершили прогулку на пароходе советские писатели во главе с Максимом Горьким.