Этот спектакль стал символом русского классического балета. Композитора Петра Чайковского увлёк сюжет старинной немецкой легенды о прекрасной принцессе Одетте, превращённой в лебедя проклятием злого колдуна — рыцаря Ротбарта. Первый балет Чайковского ознаменовал начало новой эпохи в истории балетного искусства. Наступало время симфонического балета, насыщенного сквозным музыкально-сюжетным развитием.

Поставил спектакль балетмейстер Венцель Рейзингер. Первой исполнительницей партий Одетты и Одиллии стала Полина Карпакова. Первая московская постановка не имела шумного успеха. Признание пришло к этому балету несколько позже, зато навсегда.