rurikНиколай Рерих. Заморские гости. 1901

В 1899 году художник Николай Рерих совершил путешествие по Великому водному пути к Новгороду. Эта поездка перевернула его сознание. «Чудно и страшно было сознавать, что по этим же самым местам плавали ладьи варяжские, Садко богатого гостя вольные струги, проплывала Новгородская рать на роковую Шелонскую битву…», — писал о своих впечатлениях художник. Руси изначальной он посвятил немало полотен. «Заморские гости», пожалуй, самая известная работа из этого цикла. Караван варяжских ладей входит в Волхов из Ильмень-озера — это своего рода эмблема Новгородской Руси, её становления. Это классический образец исторической живописи. Художник переносит нас в глубь веков и заставляет стать очевидцами событий языческой Руси. Для понимания красоты этой Руси нужно, писал он, «постичь дух»  того времени досконально — подобно исследователю. Таков метод исторической живописи Рериха — глубокое погружение, проникновение, изучение, любование мужественным временем. Представить себе рассказ о Рюрике и варягах (какой бы версии по норманнскому вопросу мы ни придерживались)  без этой картины невозможно.

Рерих писал, повествуя о своём волховском путешествии: «Длинным рядом идут ладьи! Яркая раскраска горит на Солнце. Лихо завернулись носовые борта, завершившись высоким, стройным носом. Полосы красные, зелёные, жёлтые и синие наведены вдоль ладьи. На килевом бревне пустого места не видно — всё резное: крестики, точки, кружки переплетаются в самый сложный узор. Другие части ладьи тоже резьбой украшены; с любовью отделаны все мелочи, изумляешься им теперь в музеях и, тщетно стараясь оторваться от теперешней практической жизни, робко пробуешь воспроизвести их — в большинстве случаев совершенно неудачно, потому что, полные холодного, кичливого изучения, мы не даём себе труда постичь современную этим предметам искусства эпоху, полюбить её — славную; полную дикого простора и воли». Ему удалось высказать это и средствами живописи.