Иосиф Абгарович Орбели (1887–1961) родился в Кутаиси в семье священника. Окончил историко-филологический факультет Санкт-Петербургского университета. В предреволюционные годы участвовал в раскопках Ани. С 1919 года — преподаватель Петроградского археологического института, с 1920-го работал в Эрмитаже. С 19 июня 1934 года по 1951 год — директор Государственного Эрмитажа. В годы Великой Отечественной войны, оставаясь во время блокады в Ленинграде, вёл большую работу по сохранению музейных ценностей. В 1941–1942 годах руководил охраной и эвакуацией Эрмитажа и ленинградских учреждений Академии наук СССР. В 1944 году участвовал в работах Чрезвычайной комиссии по обследованию ленинградских пригородных дворцов с целью установления ущерба, нанесённого немецкими фашистами, и участвовал в работах по восстановлению Зимнего дворца и экспозиций Эрмитажа. Одновременно исполнял обязанности первого президента Академии наук Армянской ССР. Основные исследования посвящены кавказоведению, истории средневековой культуры Ближнего Востока.